Text by Michael Rattray

The commodity-form, in the most general Marxist sense, should involve two larger processes within a greater apparatus: labor and economic exchange. By extension, Marx posited that art functions within a capitalist system as a product (or in the case of the artist itself, a by-product) of this labor and exchange. Towards an ever-promise of little deaths and revolutions, a state of nirvana (or Utopia, heaven, life circles) will be achieved via a small group of vanguard folks up to the challenge of leadership. As is painfully obvious, equality is not a given, and should therefore be left in the hands of experts. Over half a millennium has been spent abiding by the experts, strangely, it’s afforded a wealth of technology and very little in the way of alternatives.

Max Stirner, who drew the particular ire of Marx, posited that what was unique about the artist was the kind of labor they embodied: thus the unfettered individual, someone who could make connections and creatively redefine the way in which things could be seen, became the source of unique labor. So to return to the function of art (if there is such a thing): Patten takes commodity-forms deeply imbued in the history of colonial economic exchange and applies a repetitious act of manual labor that collapses the generalized function of booze and bead. Consequently, what is revealed is the care one takes to either create or destroy, and the choices involved in that exchange. These objects, exemplifying both the process of collection and reclamation, resist their function, thereby defying expectation to reveal the unique labor of the artist, not as revolutionary, but as witness.

Texte de Laurent Vernet

Une comptine populaire, que les enfants anglophones chantent lors de trajets en autobus, raconte qu’il y a 99 bouteilles de bière au mur; à chaque répétition des deux mêmes vers, on soustrait une consommation et, une fois l’ensemble de ces bières fictives partagées parmi les membres du groupe, il ne reste plus qu’à en acheter 99 nouvelles et à tout recommencer. Comme cet air enfantin, The ups and downs of European trade s’appuie sur l’idée d’un processus cyclique. La matière première de Mike Patten est ce produit industriel qu’est la bouteille de bière, dont il a vidé le contenu et enlevé l’étiquette. L’artiste tâche de les recouvrir de perles blanches, suivant une technique traditionnelle autochtone; les trois qui sont couvertes suggèrent l’amorce d’une démarche sérielle. Introduits aux Premières nations par les Européens, l’alcool et les perles de verre évoquent ici les tensions découlant des échanges entre ces peuples. En regard des problèmes d’alcoolisme que connaissent ces communautés, les bouteilles emperlées sont une métaphore de l’étouffement. Mais les perles forment aussi des enveloppes qui humanisent les objets usinés. Patten a ainsi conçu un cercle vicieux reposant sur des ambiguïtés qui ne pourront être résous que par un véritable dialogue des cultures.